Cometas de eclipses y cometas
suicidas
Mark Kidger
Instituto de Astrofísica de Canarias
Ciclo de Conferencias: Murcia 2005
El Astro Rey domina nuestro sistema solar...
Gracias a la luz del sol brillan la luna, los planetas y
todos los cuerpos del sistema solar...
...Y la suave fuerza del viento solar es lo que
empuja la cola de los cometas...
... Arrastrando lo que suelta el cometa hacia atrás, igual
que el humo saliendo de una chimenea en una brisa
Los chinos sabían siglos antes de Cristo que las colas de
los cometas se apuntan en dirección contraria al sol...
... cosa que no podía entenderse si los cometas eran
manifestaciones de la alta atmósfera de la Tierra, como
creían los astrónomos desde los tiempos de los griegos.
Finalmente, en el siglo 16, Tycho Brahe explicó
ese simple hecho...
Tycho demostró que la orientación de la cola es lógica si los
cometas orbitan el sol a gran distancia de nuestro planeta.
Sus medidas de la posición del cometa brillante de 1577
demostraron que estaba al menos 4 veces más lejos que
la luna.
La cola azul recta de gas es la más
visiblemente afectada por el viento solar...
A veces el viento solar sopla tranquilamente...
... Y a veces sopla huracanado, retorciendo
brutalmente la cola de un cometa...
... Hasta arrancándolas y dándolas unas
formas surrealistas
Pero el sol también nos oculta otras
sorpresas cometarias
A veces, como esta semana, algo especial le
pasa al sol...
... Pero un simple eclipse anular no nos
desvela el gran secreto del sol...
...Uno que sólo sale durante un eclipse total...
...la tenue atmósfera solar llamada «la corona»
Sin embargo, puede ser que, durante un eclipse, el sol
nos oculte una sorpresa aun mayor...
El Nilo
En 1882, varias expediciones de astrónomos fueron a
Sohag, en Egipto, para observar el eclipse del 17 de mayo.
Su intención fue de buscar el mítico planeta
inframercuriano que llamaron «Vulcano». Ese planeta no
existe y, lógicamente, no se observó, pero...
Durante aquel eclipse, por asombro de los
presentes, apareció un cometa brillante
previamente desconocido para los astrónomos.
... Dicho cometa salio en esa placa fotográfica realizada
por el astrónomo británico Arthur Schuster.
El cometa nunca volvió a verse tras finalizarse el
eclipse.
• Sólo cuatro veces en la
historia ha habido un
informe fidedigno de la
observación de un cometa
desconocido durante un
eclipse del sol.
• Pero el cometa del eclipse
de 1882 no fue el primer
informe de un cometa
visto durante un eclipse.
Extraído de «La Historia Eclesiástica» de Filistorigio (nacido c. 364 d.C):
“When Theodosius had entered the years of boyhood,218 on the 19th of July, a little after noonday, the sun was so completely eclipsed that the stars appeared; and so great a drought followed
on this eclipse that a sudden mortality carried off great multitudes both of men and of beasts in all
parts. Moreover, at the time that the sun was eclipsed, a bright meteor appeared in the sky,
in shape like a cone, which some persons in their ignorance called a comet, for there was
nothing like a comet in the phenomena of this meteor as it appeared. For its light did not end in a
tail, nor had it any of the characteristics of a star, but it seemed like the flame of a huge lamp,
subsisting by itself, with no star below it to answer to the appearance of a lamp.219 Its track, too,
was far different from that of comets. For it arose first in the east, just where the sun rises at
the equinox, and then passing across the lowest star in the constellation of the Bear, crossed
gradually over to the west. After measuring the whole expanse of the heavens, it at length
disappeared, after it had continued its course for more than four months.”
En su historia de la iglesia, Filostorigio describió un cometa,
sin cola, observado durante el eclipse del 19 de julio de 418
d.C., que luego seguía visible durante 4 meses.
Un objeto misterioso...
• Al revelar las placas del
eclipse del 16 de abril de
1893, observado desde
Chile, Schaeberle
encontró la imagen de
algo parecido a un cometa.
• Luego encontró imágenes
del mismo fenómeno en
las placas de las
expediciones británicas a
Brasil y a África.
¿Fue un cometa?
• Visto que el objeto se
alejaba del sol de forma
consistente entre las
distintas imágenes Edward
Holden del Observatorio
Lick anunció que el se
había confirmado ser un
cometa.
• Sin embargo, todavía hay
dudas acerca de su
verdadera naturaleza.
• Nunca volvió a verse.
Sin embargo, el caso más famoso es el
cometa del eclipse de 1948.
• El eclipse del 1 de
noviembre de 1948
sólo duraba 45
segundos en Kenya,
dónde se hallaba la
mayoría de los
astrónomos.
• Casi toda su
trayectoria fue por el
océano índico.
• Por asombro de los
astrónomos presentes,
cuando el sol se ocultó
un cometa brillante
de magnitud -3
apareció a menos que
2 grados del borde del
sol.
• El cometa salió en
varias de las fotos
realizadas durante el
eclipse.
• El día 4, tres días después del
eclipse, un piloto de PanAm, en
un vuelo sobre el Caribe, volvió
a ver el cometa en el cielo
matutino.
• La cola creció hasta alcanzar
los 30 grados de largo y el
cometa pudo seguirse hasta el 3
de abril de 1949.
Los Sungrazers
* Indica que el cometa estaba visible de día
Nombre
Pero hay muchos
más cometas que
pasan rozando el sol
y que podrían
detectarse durante
un eclipse.
Esos son los
«Sungrazers».
Fecha del
Perihelio
Distancia
del
Perihelio
Magnitude
Observada
1106* (?)
1106 Feb. 2 ?
??
??
1668
1668 Mar. 1 ?
??
??
1689(?)
1689 Sep. 2 ?
??
??
1695 (?)
1695 Oct. 23 ?
??
??
1702 (?)
1702 Feb. 15 ?
??
??
C/1843 D1
(Great March comet)*
1843 Feb. 27.9
0.0055
??
C/1880 C1
(Great Southern comet)
1880 Jan. 28.1
0.0055
??
X/1882 K1
(Eclipse Comet or "Tewfik")
1882 May 17.5
??
??
C/1882 R1
(Great September comet)*
1882 Sep. 17.7
0.0077
??
C/1887 B1
(Great Southern comet)
1887 Jan.11.9
0.0048
??
C/1945 X1 (du Toit)
1945 Dec. 28.0
0.0075
+7
C/1963 R1 (Pereyra)
1963 Aug. 24.0
0.0051
+2
C/1965 S1 (Ikeya-Seki)*
1965 Oct. 21.2
0.0078
-10
C/1970 K1
(White-Ortiz-Bolelli)
1970 May 14.5
0.0089
+1
C/1965 S1 (Ikeya-Seki)
A menudo los sungrazer han aparecido por sorpresa
porque su trayectoria los ha mantenido oculto
detrás del sol en el cielo durante su aproximación.
C/1970 K1
(White-Ortiz-Bolelli)
Al pasar rozando la superficie del sol se calientan mucho
y pueden hacerse brillantes durante unos días.
• Aunque pequeño, el
cometa Ikeya-Seki se
hizo tan brillante que
pudo observarse de
día aun estando al
lado del sol.
• Hasta pudo verse con
unos instrumentos
especiales en su
máxima
aproximación al sol.
Muchos de los sungrazers tienen todos unas órbitas
muy parecidas y han aparecido en tres grupos
destacados a lo largo de los últimos 3 siglos.
El núcleo roto del
cometa Ikeya-Seki
Eso hace pensar que podrían ser fragmentos de
un cometa gigante que se rompió en el pasado.
• En 1846 los astrónomos se
habían asombrado cuando el
cometa Biela se rompió en dos.
• Era un pequeño cometa
descubierto en 1772 por el
francés Jacques Montaigne.
• En 1805 lo volvió a descubrir
Jeans Louis Pons estando
visible ya a simple vista.
• Finalmente, en 1826, el
oficial austriaco Wilhelm
von Biela fue la tercera
persona en descubrir el
cometa y el primero en
calcular su órbita.
• Por tanto recibió su nombre.
• Pero el Biela parecía ser una
cosa excepcional.
Sólo durante los últimos años nos hemos dado cuenta
que muchos cometas se rompen, a veces estando cerca
del sol y a veces estando más lejos.
Tal vez un cometa
observado por los griegos
en el siglo 4 a.C. ha sido
el pariente de todos los
sungrazers, rompiéndose
una y otra vez con cada
paso por el sol.
La gran sorpresa de los últimos décadas ha sido
descubrir que existe una lluvia constante de
fragmentos de «sungrazers» cayendo sobre el sol.
En 1979, el satélite «SOLWIND», lanzado para
estudiar la corona y el viento solar, realizó una
observación insólita.
Observó como un cometa, llamado por sus
descubridores «Howard-Koomin-Michels», pero
ya conocido como «SOLWIND-1» apareció de
repente y, tras unas horas, chocó con el sol .
Se produjo un gran estallido en la corona y los
científicos del Laboratorio Solar en el Observatorio del
Teide hasta detectaron un cambio importante en las
oscilaciones del sol tras el choque.
SOLWIND detectó 6 cometas hasta 1984, siendo el primero el más
brillante. Recientemente se ha localizado 4 cometas débiles más en
las imágenes «SOLWIND».
• Entre 1987 y 1989, tras
su rescate y reparación,
el satélite «Solar
Maximum Mission»
(SMM) también
descubrió 10 cometas de
tipo «sungrazer».
Pero el campeón absoluto de los
descubridores de los cometas ha sido el
satélite SOHO.
Desde que se lanzó el 2 de diciembre de 1995
SOHO ha detectado más de 1000 cometas,
la mayoría muy débiles.
¡Otro cometa SOHO un
tanto más brillante!
¡No todos los cometas SOHO han sido débiles!
Este es el cometa 96P/Machholz
96P/Machholz
C/2004 F4 (Bradfield)
Desde tierra
Desde SOHO
Pero la inmensa mayoría de los cometas SOHO
son muy pequeños...
Muchos probablemente no superan unos pocos
centímetros de diámetro...
La mitad caen dentro del sol. Ninguno de los
fragmentos de sungrazers ha sobrevivido su paso
por el perihelio, ni se ha detectado visualmente.
... Pero potencialmente podrían detectarse
durante un eclipse del sol, usando una cámara
CCD
Una sola vez – durante el eclipse de 1973 – se ha
visto algo que podría haber sido un cometa enano
de tipo «SOHO», pero sin poder confirmarse.
Si se pudiera observar un cometa SOHO desde
tierra durante un eclipse con una cámara CCD se
podría aprender mucho acerca de la naturaleza de
esos objetos suicidas misteriosos.
¿Quién será el primero en detectar un cometa
SOHO durante un eclipse del sol?
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cometa Biela - Observ. Cometas