Biografía
En 1854 abandonó sus estudios en el
University College de Londres para viajar a la
ciudad australiana de Sydney, donde se
interesó por la economía política y los
estudios sociales. A su regreso a Londres, en
1859, escribió varias obras de contenido
económico, en las cuales expuso los
principios de la teoría marginalista, de forma
contemporánea a K. Menger. Dicha teoría
arrumbó la del valor-trabajo heredada de la
escuela clásica, proponiendo en su lugar un
enfoque basado en la subjetividad de la
satisfacción personal experimentada por el
consumidor, expresada en función de lo que
denominó «utilidad marginal». Así mismo, fue
pionero en la introducción de un mayor rigor
matemático en la disciplina, tendencia que
iría generalizándose en años posteriores.
Entre 1866 y 1876 fue profesor de política
económica del Owen College de Manchester
y, a partir de la última fecha, del University
College londinense.
Pensamiento económico de
William Stanley Jevons
La revolución marginalista
Uno de los esfuerzos de Jevons fue hacer de la economía
una ciencia empírica que usara las matemáticas y las
estadísticas, en una época en que la mayoría de los
economistas sólo tenían nociones de estos temas. Su
análisis más importante fue su "teoría de la utilidad". Para él,
las personas son "maximizadores de utilidad", ya que
buscan siempre obtener el mayor placer posible y evitar
cualquier dolor. Sin embargo, a diferencia de lo que
planteaba Jeremy Bentham en su utilitarismo, según Jevons
no se pueden medir exactamente los dolores y los placeres,
sino solamente pueden hacerse estimaciones ordinales. Es
decir, no se puede medir la utilidad que le brinda a una
persona un determinado bien, pero sí se puede establecer el
orden de preferencias de las personas ante distintos bienes
o ante diversos consumos de un mismo bien.
Revolución marginalista
A pesar de lo difícil que es comparar utilidades entre las personas, Jevons
estableció el núcleo de la economía en base a la utilidad. Cualquier cosa
que una persona desee, y por la que esté dispuesto a trabajar, tiene que
poseer necesariamente utilidad. Para Jevons, la utilidad no es una cualidad
intrínseca que posean las cosas, sino que depende únicamente de la
valoración que cada persona les da a los bienes.
Pero las cosas tienen "grados de utilidad". Y es aquí donde este
economista hace su contribución a la "revolución marginal". Un ejemplo que
ilustra lo expresado por Jevons es el caso de una persona sedienta que
encuentra un vaso de agua en el desierto. El primer vaso lo valorará
muchísimo. Pero si se toma un segundo vaso, su valoración será menor.
Probablemente, el vaso número diez que se tome no le generará ningún
placer, pudiendo causar incluso malestar.
Este concepto es lo que Jevons llama "grados de utilidad" y se conoce
actualmente como "utilidad marginal". Tal como dice el autor, ésta depende
fundamentalmente de la cantidad de bienes poseídos y sólo puede ser
medida en términos ordinales (sin establecer un valor absoluto a cada
utilidad, como había esbozado Bentham cien años antes).
Otro gran aporte de Jevons fue su teoría del valor, que explicó de una forma
peculiar a través de un análisis tabular: el costo de producción determina la
oferta. La oferta determina el grado final de utilidad. Y el grado final de
utilidad determina el valor. De este modo, afirmó que "el valor del trabajo
debe determinarse a partir del valor del producto y no el valor del producto
a partir del valor del trabajo", contradiciendo así la teoría clásica de la
tradición ricardiana y marxista
Opinión personal.
Mi opinión es que este economista William
Stanley Jevous intento hacer la economía una
ciencia que se puede resolver con formulas de
matemáticas y estadísticas y por eso a su análisis
le nombro teoría de la utilidad. Con esta teoría
nos explica que cuando utilizamos algo por
primera vez y lo repetimos muchas veces no será
como la primera vez. En su teoría del valor nos
intenta explicar que el valor del trabajo se valora
en función del producto y no viceversa.
Ampliación
En su objetivo de equiparar la Economía con las ciencias naturales, Jevons
utilizó un tratamiento matemático. A comienzo de la década de 1870,
simultáneamente a otros trabajos de Walras y Menger, publica una
elaborada síntesis de las teorías del consumo, del intercambio y de la
distribución, asentando así las bases para la "revolución marginalista" que
le siguió.
Considera que la utilidad sólo puede ser medida en términos ordinales y que la
utilidad proporcionada por un bien es inversamente proporcional a la
cantidad de ese bien previamente poseída. Establece claramente la
diferencia entre utilidad total y lo que llamó "grado final de utilidad", que
después recibió el nombre de utilidad marginal.
Afirmó que "el valor del trabajo debe determinarse a partir del valor del
producto y no el valor del producto a partir del valor del trabajo"
contradiciendo así la teoría clásica de la tradición ricardiana y marxista.
Estas fueron sus palabras
Uno de los más importantes axiomas es que a la vez que aumenta la cantidad
de cualquier bien que un hombre tiene que consumir, por ejemplo la simple
comida, la utilidad o beneficio que se deriva de la última porción usada
disminuye en grado.
Sus obras
The Coal Question (1865)
Account of a General Mathematical Theory
of Political Economy (1871)
Los principios de la ciencia (1874)
Money and Mechanism of Exchange
(1875)
The State in Relation to Labor (1882)
Methods of Social Reform (1883)
Investigations in Currency and Finance
(1884)
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