Cronología y eventos
históricos de la esclavitud en
Puerto Rico
Por:
Prof. Carlos Alicea Figueroa
Cronología de eventos
significativos
• Los primeros esclavos que
fueron introducidos a
España llegaron durante
el dominio árabe de la
Península Ibérica. Estos
fueron traídos por
comerciantes del norte
africano, que
mercadeaban esclavos con
los pueblos al sur del
Sahara. Luego, en 1442,
los portugueses se
involucraron en este
tráfico humano que le dio
origen a una numerosa
población negra en
España.
• A partir de la colonización portuguesa de las costas
africanas en el siglo XVI, se desarrolló un sistema comercial
basado en la compra y venta de oro, marfil, armas, pólvora y,
sobre todo, esclavos. Este tipo de comercio se
concentraba en la región africana comprendida entre el río
Senegal, al nordeste, y el sur del río Congo, en el territorio
de Angola. En esta región se encontraban los territorios
de Sudán, Guinea y el Congo, donde habitaban pueblos
como los mandingos, los susu, los ashantis y los yorubas,
entre otros.
• Luego de los viajes del
Descubrimiento, los esclavos
fueron traídos por primera vez
a América por Nicolás de
Ovando, en 1502. Ovando
era el gobernador general de
Indias y estableció su centro
de mando en la isla de La
Española. Posteriormente,
los frailes jerónimos obtuvieron
una licencia para traer negros
al Caribe en 1517. Como
resultado, llegaron a la Isla
1,050 esclavos negros entre
1521 y 1551.
• 1510 y 1512 – Se le
concede a Micer Gerón,
de Bruselas y luego a
Antonio Cedeño a traer
dos esclavos, cada uno, a
Puerto Rico, para trabajar
para ellos. Según el
historiador Luis Iriarte,
pudieron haber sido
esclavos blancos o moros.
• 1511 – En julio de ese
año, el Rey Fernando
ordena que se
esclavicen a los taínos,
a causa de la rebelión
que protagonizaran
estos. En diciembre
de 1512 eliminó la
orden.
• 1513 – Se autorizó la importación de esclavos a las
Antillas, debido a la falta de mano de obra indígena.
Los trabajos que realizaron en Puerto Rico, en un
principio, fueron en la minería (oro y plata), pero como
este recurso se agotó, decidieron utilizarlos en la caña
de azúcar en las zonas costeras y los llanos.
• 1527 – Según Iriarte, es el
primer levantamiento de
africanos, documentado, en
contra de los españoles.
Esto se debió a que ellos
fueron empleados en la
construcción de las
principales estructuras de la
ciudad de San Juan, entre
ellas la Catedral y las
fortificaciones.
• 1543 – Carlos V concedió la
libertad a todos los indios.
• 1784 – Según Luis M. Iriarte, se suprimió la
bárbara costumbre del "carimbo" que era un hierro
candente con el que, a modo de sello, se marcaba a
los esclavos importados para demostrar que se
habían pagado por él los impuestos
correspondientes. Con este sello también se
quería evitar el contrabando de esclavos.
• El 22 de enero de
1809 - se declara a la
Isla provincia de
España con derecho a
tener representante
con voz y voto en la
"Junta Suprema y
Gubernativa de
España". Nuestro
primer representante
en las cortes españolas
fue Don Ramón Power
y Giralt.
• 1811 – Guridi
Alcocer y Agustín
Argüelles,
diputados de las
Cortes de Cádiz,
propusieron una ley
para abolir la
esclavitud. Ésta no
tuvo éxito alguno.
• 1812 – El 14 de julio de ese
año, se creó la
"Constitución de Cádiz"
que se aplicó a Puerto Rico.
En ésta se le concedió la
ciudadanía española a los
puertorriqueños y se declaró
a Puerto Rico como
provincia española,
otorgándosele al pueblo el
derecho al voto. Esto no
aplicaba a los esclavos.
• 1813 – Isidoro de
Antillón, otro diputado de
las Cortes de Cádiz,
ofreció un discurso a favor
de la abolición de la
esclavitud. Este evento
enfureció a muchas
personas y fue linchado en
las calles de Cádiz. El
Rey Fernando VII lo
condenó a la pena de
muerte gracias al discurso,
pero no fue necesario ya
que Isidoró murió al año a
causa de las heridas que le
propinó la multitud.
• 1817 - Fernando VII firma una real cédula que prohíbe
la introducción de esclavos africanos en las
posesiones españolas y que entraría en vigor en 1820.
Esta ley no abolía la esclavitud, sólo prohibía la
captura de esclavos en África para introducirlos en las
Antillas. A pesar de esta ley, durante años, se siguió
introduciendo esclavos de contrabando.
• 1837 – Se reconoce como el año en que ocurre la
primera abolición legal. Ésta sólo aplicaba al territorio
metropolitano, no así a provincias de ultramar.
Inglaterra tuvo mucho que ver en este evento, ya que
en 1834 había abolido la esclavitud en todos sus
dominios.
• 1842 – Se creó la
“Reglamentación de la esclavitud”.
El propósito de ésta era
“humanizar” el trato entre esclavos
y amos. Al igual como ocurre con
muchas leyes, muchos no hicieron
caso.
• 1845 – Se creó un tratado
conocido como “Ley de
persecución del tráfico negrero”.
Éste incluía varios países, entre
estos, España e Inglaterra. El
propósito de dicha ley era acabar
con los contrabandistas de
esclavos. Tampoco tuvo gran
efectividad.
• 1843 – Ya que se mencionaba mucho
sobre la abolición de la esclavitud en
Europa y América, esta situación
creó en las Antillas mucha ansiedad
entre los esclavos, ya que querían
obtener su libertad. En Puerto Rico
no fue la excepción, aunque no hubo
un levantamiento general, sí hubo
sublevaciones en las haciendas de
Toa Baja, teniendo que intervenir la
milicia. Adicional a éstas, también
hubo en Ponce, Guayama, Bayamón
y Vega Baja. Las milicias fusilaron a
las cabecillas y castigaron al resto.
En otras islas de las Antillas,
principalmente en Martinica y Santa
Cruz, hubo levantamientos generales
de esclavos que dejaron muchos
muertos entre las partes.
• 1848 – El gobernador de Puerto
Rico, el Mariscal de Campo Juan
Prim, publicó un bando llamado
“Bando Negro” o “Código
Negro”, en el que se establecía
que todo delito cometido por un
negro contra un blanco sería
juzgado por un consejo de guerra
sin poder intervenir los tribunales
civiles. También autorizaba a los
dueños de esclavos a castigarlos
por faltas leves y a darles muerte
en caso de sublevación. Este
“Código” estuvo vigente seis (6)
meses hasta que fue derogado
por el nuevo Gobernador, el
teniente general Juan de la
Pezuela Cevallos.
• 1861 y 1865 – Entre estos años
ocurrió la Guerra de Secesión en los
Estados Unidos y la victoria de los
abolicionistas dio nuevas esperanzas a
los puertorriqueños que sustentaban
ese ideal. Entre ellos se encontraban
Ramón Emeterio Betances (Cabo
Rojo, 1827 – París, 1898) y Segundo
Ruíz Belvis (Hormigueros, 1829 –
Valparaíso, 1867). Betances, quien
fundó una sociedad secreta para
promover el fin de la esclavitud, en su
programa de reformas para la Isla, al que
el llamó "Los diez mandamientos de los
hombres libres" destacó, sobre todo, la
abolición de la esclavitud. También,
utilizando el “Artículo de redención en
la pila del bautismo del esclavo recién
nacido", pagó con su dinero la liberación
de muchos niños nacidos esclavos.
• 1861 y 1865 – Ruiz Belvis dio
ejemplo al liberar a todos los
esclavos que había heredado. Tras
la Guerra de Secesión, los Estados
Unidos se unió a Gran Bretaña en
sus presiones a España para que
liberara a los esclavos. Según indica
el historiador Héctor García, otro
hijo de hacendados, el periodista
Julio Vizcarrondo y Coronado,
también liberó a los esclavos de su
familia. Además, gracias a sus
esfuerzos, se fundó la Sociedad
Abolicionista Española, en 1865.
Vizcarrondo, quien se destacó por
sus sentimientos humanitarios, fue el
fundador del periódico El
Abolicionista Español, también en
1865.
• 1867 – García menciona que Ruiz Belvis, en
companía de comisionados como Francisco
Mariano Quiñones y José Julián Acosta,
viajó a España para presentar un informe
sobre el establecimiento de reformas políticas
en Puerto Rico. En el informe, solicitaba que
se garantizaran los derechos individuales de
todos los habitantes de la Isla.
• 1869 y 1870 – Román Baldorioty de Castro,
ocupó el cargo de comisionado en las Cortes.
Allí pronunció un histórico discurso, en el que
criticó y rechazó los más terribles aspectos de
la esclavitud, atacando la indolencia de la
Asamblea Nacional, ante lo que él
elocuentemente llamó, el "ultraje de la
humanidad".
• 1868 – Al ser la Reina Isabel II
derrocada, un gobierno provisional
nombró a Segismundo Moret como
ministro de ultramar. Moret redactó una
nueva Constitución y fue el responsable
de crear una ley que aboliera,
parcialmente, la esclavitud en julio de
1870. Esta ley conocida como la “Ley
Moret” liberó a todos los hijos de madres
esclavas, que nacieron después de la
publicación de esta legislación. Además,
para conmemorar la fecha en que ocurrió
la Revolución Gloriosa, liberó a aquellos
esclavos nacidos a partir del 17 de
septiembre de 1868. Otros artículos de
la ley otorgaron la libertad a los esclavos
que hubieran servido bajo la bandera
española, a los que hubieran cumplido 60
años en la publicación de la ley, así como
a los esclavos, que en aquel momento, le
pertenecían al Estado.
• El gobierno provisional que se estableció en España como resultado de la
Revolución Gloriosa llegó a su fin en 1870, cuando un movimiento aristócrata
elevó al poder al rey Amadeo I de Saboya. Su reino, sin embargo, fue
también muy corto, terminando con su abdicación el 11 de febrero de 1873.
• De inmediato, un parlamento dominado por aristócratas y republicanos
proclamó la Primera República Española, bajo la presidencia de Estanislao
Figueras. Aunque la vigencia de la República se limitó al corto período entre
febrero de 1873 y diciembre de 1874, ésta logró ponerle fin al sistema
esclavista en la Isla. Así, el 22 de marzo de 1873 se aprobó, por voto
unánime, la ley de Abolición de la Esclavitud en Puerto Rico.
• La ley dispuso que se compensara a los dueños de esclavos mediante una
emisión de bonos del Gobierno. Dispuso también que los libertos estuvieran
obligados a trabajar, por medio de contratos de tres años, con sus antiguos
dueños y, a los cinco años de la liberación, recibieran todos los derechos
políticos. Según un censo de la época, cerca de 30,000 esclavos fueron
liberados en 1873. De éstos, más de la mitad eran varones.
• Según García, en Cuba siguió
el sistema esclavista hasta 1880
cuando, por presiones del
interior y del exterior de
España y, también ante el
hecho de que muchos esclavos
se estaban pasando al ejército
independentista, ya que sus
dirigentes les ofrecían la
libertad si luchaban contra el
ejército español, se aprobó el
13 de febrero, la ley de
abolición de la esclavitud. Esta
ley tenía una forma de
"Patronato“, que obligaba a los
libertos a contratarse con sus
antiguos amos por espacio de
ocho años. El "Patronato" fue
abolido en 1886 por la ley del
ministro Gamazo.
Aspectos relevantes en
la vida de los esclavos
Alimentación
• Se alimentaban de plátano o
ñames, batatas u otros
tubérculos.
• Comían también seis onzas
de pescado salado o carne y
cuatro onzas de arroz o
frijoles. (García, H.)
• También ingerían casabe y
bebían tazas de guarapo
caliente con jengibre.
Vivienda
•
•
•
Los esclavos vivían en casas construidas para ellos por
sus dueños. Eran muy similares a los bohíos indígenas,
construidos con las resistentes tablas de la palma. Sus
techos eran a "dos aguas", lo que significa, que formaban
dos vertientes por donde bajaba el agua de lluvia. Se
elaboraban con yaguas o yerba seca, para evitar que se
colara el agua en el interior de la vivienda.
Los esclavos casados podían vivir en bohíos de una sola
habitación. Sin embargo, la gran mayoría de ellos vivía
en barracones o cuarteles, en donde se albergaban
grupos grandes de esclavos, separados según sus sexos.
Para evitar los riesgos a la salud de todos los miembros
de la hacienda, las viviendas de los esclavos debían ser
construidas en lugares secos y bien ventilados.
Además, se construían elevadas sobre postes, para
evitar el contacto con la insalubridad del suelo.
Al anochecer, el mayordomo pasaba lista para
cerciorarse de que estaban todos presentes. Luego, los
esclavos eran encerrados en sus barracones con
cadenas y cerrojos. Además, una fuerte luz se mantenía
encendida sobre las viviendas, mientras uno o dos
vigilantes hacían la guardia.
Vestimenta
• Según relata García, el historiador
Luis Díaz Soler menciona que los
dueños estaban obligados a
suministrarles a sus esclavos, al menos,
tres vestidos al año. Esto se hacía
para todos los esclavos por igual, sin
importar la edad. Las tres mudas de
ropa consistían en un par de
pantalones de lienzo, una camisa y un
sombrero. También incluían un
pañuelo y un camisón de lana para el
frío. Las primeras dos mudas de ropa
les eran entregadas al comenzar el año
y ocho meses después, se les
entregaba la tercera.
Momentos libres
•
•
En algunas ocasiones, los esclavos podían
disfrutar de diversiones sencillas, siempre y
cuando, hubieran cumplido con sus deberes
laborales y religiosos. Estos momentos de
esparcimiento se llevaban a cabo en días
festivos, entre las tres de la tarde y la puesta
del sol. Así, los esclavos de una misma
hacienda celebraban fiestas, bailes y juegos
bajo la supervisión de los mayordomos de la
estancia.
En estos momentos, los esclavos entonaban
canciones y bailaban al ritmo de
instrumentos de percusión, como el tam-tam
africano o el tamboril desarrollado por los
esclavos en la Isla. Díaz Soler menciona,
además, un "guitarrillo" de cuatro cuerdas,
creado por los esclavos a partir de la
guitarra española.
•
•
•
La vida de los esclavos, sin embargo, estuvo
marcada por el duro trabajo que realizaban y
por los terribles abusos a los que fueron
sometidos. Los latigazos, los maderos del
cepo, los grilletes y las argollas constituyeron
los principales instrumentos de castigo para
este desafortunado sector de nuestra
población.
En Puerto Rico, las poblaciones esclavas se
concentraron en las zonas costaneras, en
donde se encontraban los cultivos de caña de
azúcar y los ingenios en donde ésta se
procesaba. En las plantaciones, los esclavos
desarrollaron lazos con sus amos, quienes les
garantizaban algunos derechos para evitar las
rebeliones.
El esclavo, aunque no recibía salario por su
trabajo, tenía satisfechas muchas de sus
necesidades básicas. Por ejemplo, los dueños
de los esclavos les suplían su vivienda, alimento,
vestimenta y atención médica. Esto, sin
embargo, no era producto de la generosidad
del amo sino de la necesidad de proteger una
costosa inversión. Por esta razón, no era buena
práctica abusar del esclavo, porque cuando
éste moría, el amo perdía su valioso
"instrumento" de producción.
• En la Isla, los esclavos se clasificaban según las tareas que
realizaban. Así, se identifican tres tipos de esclavos: los
domésticos, los de tala y los jornaleros. Los esclavos
domésticos eran los más privilegiados ya que, bajo el
amparo de los amos, se desempeñaban en las tareas de la
casa del hacendado, como cocinar, limpiar y criar a los hijos
de éste. Por otra parte, los esclavos domésticos podían
recibir donaciones de sus amos, en particular, el
otorgamiento de su libertad.
• Los esclavos de tala estaban encargados de las tareas
propias de la agricultura. Estos trabajaban en exceso de
diez horas al día en el campo, realizando el más duro de los
trabajos. En las haciendas azucareras, los esclavos de
tala se dedicaban a cuidar a los animales de trabajo, así
como cultivar y cortar la caña. Además, operaban los
trapiches de caña, las pailas y los hornos. En estas tareas
se desempeñaron, junto a los hombres, las mujeres y
también los niños.
• A diferencia de los demás esclavos, los esclavos
jornaleros eran utilizados por sus dueños para realizar
trabajos a cambio de un salario o jornal, que se repartía de
forma desigual entre estos y sus esclavos. Los esclavos
jornaleros laboraban lejos de sus haciendas, en las obras
de construcción de edificios, iglesias y caminos. Las
esclavas jornaleras se desempeñaban vendiendo dulces y
otros productos en las plazas y las calles del pueblo.
• Aun cuando el sistema esclavista regía la vida de los
negros con las más estrictas normas, el codiciado
premio de la libertad podía ser alcanzado,
individualmente, de varias formas. Por ejemplo, si un
esclavo viajaba con su amo a un territorio español en
donde no existiera la esclavitud, éste podía ser
liberado simplemente por "pisar tierra libre de
España".
• Por otra parte, existía un proceso conocido como la
coartación, mediante el cual los esclavos podían
pagar a su dueño la suma de dinero que éste había
pagado al comprarlos, logrando así su libertad. Otra
forma de burlar la esclavitud requería que el dueño
muriera, siempre y cuando éste le hubiera otorgado
la libertad a su esclavo, por escrito, en un
testamento.
• Sin embargo, esta libertad
resultaba muy escabrosa,
ya que un esclavo liberto
estaba sujeto a la misma
discriminación por parte de
la sociedad. Además,
significaba que éste, quien
no sabía leer ni escribir ni
poseía propiedades ni
dinero, tendría que buscar
los medios para
alimentarse, vestirse y
albergarse en una sociedad
que lo menospreciaba.
Castigos
• Cuando los esclavos africanos fueron inicialmente introducidos a la Isla, no
existían leyes sobre su trato o sobre cómo debían ser administradas las
medidas correctivas a su conducta. Sin embargo, esto no amilanó el ingenio
de los amos, quienes desarrollaron innumerables castigos, la gran mayoría de
ellos crueles e inhumanos.
• Durante el siglo XVI, por ejemplo, si un esclavo se atrevía a levantarle la
mano a su amo sin provocación, el negro podía perder su mano, sus orejas y
hasta ser clavado de un brazo a un poste en plena plaza pública. Esta
práctica fue descontinuada por la Corona, no por considerarla inhumana,
sino porque inutilizaba a los trabajadores y sembraba el deseo de venganza
entre estos.
• El rigor de los castigos provocó muchas
deserciones y fugas en las plantaciones.
De igual forma, ocurrió una inmensa
cantidad de suicidios que desmoralizaban
a las poblaciones esclavas. Para aminorar
las fugas y las muertes en la segunda mitad
del siglo XVIII, la Corona española
desarrolló reglamentos para establecer
penas correccionales a los esclavos
delincuentes.
• Los reglamentos indicaban la cantidad de
latigazos que debía recibir el esclavo por
cada ofensa. Por ejemplo, si el esclavo
montaba a caballo sin la autorización de
su amo, recibiría 100 azotes. Recibiría un
castigo similar si se ausentaba por más de
cuatro días a sus labores. Por otra parte,
si portaba armas, se movía sin permiso o si
estaba en compañía de cimarrones o
esclavos fugitivos, recibiría 200 latigazos.
• Otro de los castigos utilizados por los hacendados era "la
calza y el ramal". En este castigo, los esclavos eran atados a un
poste hasta la puesta del Sol, luego, se les colocaba una calza
o argolla en su tobillo unida a un ramal o madero que pesaba 12
libras. Se le imponían 200 azotes de castigo si no cargaba el
ramal por los dos meses reglamentarios.
• Aunque los reglamentos de la época limitaban o prohibían
ciertos castigos, los dueños de esclavos se las ingeniaron para
crear nuevas penalidades que no estuvieran sujetas a las leyes.
Una de éstas fue el boca abajo. Esta penalidad se
administraba a hombres y mujeres por igual.
• El historiador Cayetano Coll y
Toste narró que en una ocasión
presenció cómo una esclava fue
amarrada a cuatro estacas que
estaban en el suelo. Una vez allí,
fue azotada seis veces. Al
concluir el castigo, una esclava
anciana lavó sus heridas con agua,
vinagre y sal para evitar el tétano,
y un grupo de hombres la cargó al
hospital. Al inquirir sobre el
motivo del suceso, Coll y Toste
descubrió que la mujer fue
castigada porque, desde que
había quedado embarazada, se
robaba el bacalao del almacén y se
lo comía crudo.
• Éstos son sólo algunos ejemplos
de las crueldades que eran
cometidas contra los esclavos en
Puerto Rico. Muchos de ellos
aceptaron su destino con
resignación, mientras que otros
tantos decidieron escapar o
rebelarse.
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